Profundización de los problemas económicos en la Asamblea Popular Nacional de China

por Nick Beams

Un tema clave de la Asamblea Popular Nacional (APN), que comienza hoy en Pekín, será qué plan tiene Pekín para impulsar la decaída economía china en condiciones de presiones deflacionistas, la actual crisis del mercado inmobiliario y de la propiedad y las medidas de guerra económica cada vez más intensas de Estados Unidos.

El primer ministro Li Qiang presentará un ‘informe de trabajo’ en el que se espera que anuncie el objetivo de crecimiento del gobierno para este año, muy probablemente en torno al 5%. Pero en un signo significativo de los problemas para el régimen, no ofrecerá una conferencia de prensa —la primera vez que esto ocurre en 30 años— ni en ninguna de las sesiones de la APN durante el resto de su mandato de cinco años.

No se dio ninguna razón para la decisión, aparte de una declaración en una rueda de prensa regular de una portavoz del Ministerio de Asuntos Exteriores de que las ‘preocupaciones’ por la ‘no apertura y la no transparencia’ eran ‘innecesarias’. La decisión se enmarca en una creciente represión de los comentarios sobre el estado de la economía por parte de académicos y periodistas.

El año pasado el crecimiento fue del 5,2%, ligeramente por encima de las expectativas, pero el más bajo en más de tres décadas. El crecimiento del 5% será más difícil de alcanzar este año porque la cifra de 2023 parte de una base más baja debido a los efectos del COVID en 2022. En los próximos años puede resultar aún más difícil, ya que la consultora Capital Economics predice que el crecimiento de China caerá a sólo el 2% en 2030.

Uno de los principales factores que lastran el crecimiento chino es la crisis del mercado inmobiliario y de la propiedad, como demuestran la quiebra del gigante inmobiliario Evergrande, los crecientes problemas de endeudamiento de Country Garden y los impagos de al menos otros 50 promotores.

En la última década, la promoción inmobiliaria ha sido el principal motor del crecimiento, representando alrededor del 25% del producto interior bruto.

Los analistas y comentaristas económicos han hecho continuos llamamientos al Gobierno para que estabilice el mercado inmobiliario como base de una reactivación económica más amplia. Un ejemplo típico fue el comentario de Tao Wang, economista jefe para China de UBS Investment Research, en el Financial Times del pasado viernes.

‘Para impulsar la economía y la confianza se necesitan ahora tanto ayudas macroeconómicas a corto plazo como políticas estructurales a medio plazo. Estabilizar el mercado inmobiliario es clave para restablecer la confianza y evitar efectos indirectos más amenazadores sobre la economía y el sistema financiero. El apoyo crediticio a los promotores inmobiliarios mejorará la confianza de los compradores, además de aplacar los impagos’, escribió.

Sin embargo, el Gobierno se ha opuesto a proporcionar el tipo de medidas llevadas a cabo en el pasado —gastos masivos en infraestructuras y expansión del crédito— por temor a que esto no haga sino agravar los problemas de deuda.

De hecho, la crisis inmobiliaria tuvo su origen en las decisiones de 2020 de introducir restricciones al crédito, sobre todo a los promotores, conocidas como las políticas de las ‘tres líneas rojas’. Este endurecimiento tardó algún tiempo en llegar —Evergrande fue una de las primeras víctimas—, pero ahora está surtiendo efecto.

También preocupa que la expansión del crédito y el impulso fiscal en condiciones de tipos de interés más altos en todo el mundo, especialmente en EE.UU., presionen a la baja el renminbi y provoquen una fuga de capitales del país.

Reconociendo que el antiguo modelo de crecimiento no podía continuar indefinidamente, el gobierno ha intentado desarrollar un nuevo plan de crecimiento basado en las industrias de alta tecnología.

Sin embargo, existen grandes dudas de que el desarrollo de nuevas industrias como los vehículos eléctricos, baterías más eficientes, avances en el desarrollo de energías renovables y otras industrias de alta tecnología sean suficientes para llenar el vacío dejado por la crisis del sector inmobiliario.

Además, el desarrollo de alta tecnología en China se ha topado de frente con la oposición de Estados Unidos, que lo considera la amenaza económica central a su dominio mundial y está decidido a bloquearlo.

Esta guerra económica comenzó bajo la administración Trump y se ha continuado y profundizado bajo Biden con la imposición de prohibiciones a la exportación de los chips informáticos más sofisticados a China y la amenaza de que otros proveedores se vean afectados por las sanciones estadounidenses si no cortan también los suministros.

La última escalada en la guerra de la alta tecnología se produjo la semana pasada con el anuncio de Biden de que había ordenado una investigación del departamento de Comercio sobre si los llamados vehículos ‘conectados’, aquellos que tienen capacidades instaladas como un teléfono inteligente, suponían un riesgo para la seguridad.

Investigaciones similares del departamento de Comercio en el pasado han desembocado casi invariablemente en la imposición de prohibiciones. Por el tono de las declaraciones, a veces histéricas, de Biden al anunciar la decisión, parece seguro que así será en esta ocasión.

China, dijo Biden, estaba ‘decidida a dominar el futuro del mercado automovilístico’ utilizando ‘prácticas desleales’ y desarrollando políticas que ‘podrían inundar nuestros mercados, con sus vehículos, planteando riesgos para nuestra seguridad nacional’. Describió los vehículos ‘conectados’ como ‘como smartphones sobre ruedas’.

La secretaria de Comercio estadounidense, Gina Raimondo, intervino diciendo que estos vehículos podrían recopilar enormes cantidades de datos.

‘No hace falta mucha imaginación para imaginar cómo un adversario extranjero como China, con acceso a este tipo de información a gran escala, podría suponer un grave riesgo para la seguridad nacional y la privacidad de los ciudadanos estadounidenses’, afirmó.

La invocación a la ‘seguridad nacional’ es una cortina de humo para el verdadero temor de EE.UU., que se puedan desarrollar vehículos chinos con capacidades superiores a los producidos en EE.UU. y a un precio más barato. Esta era la preocupación sobre el gigante de las telecomunicaciones Huawei en relación con los teléfonos inteligentes, antes de que EE.UU. se movilizara para aplastar a la empresa china negándole el acceso a los chips.

Los tambores proteccionistas y de guerra comercial también suenan en Europa: la Unión Europea estudia ahora si los vehículos eléctricos fabricados en China están injustamente subvencionados y deben someterse a aranceles y otras restricciones a la importación.

En vísperas de la APN, el Politburó del Partido Comunista Chino declaró el jueves que ‘la política fiscal proactiva debe intensificarse adecuadamente’.

Esto no indica una vuelta a las políticas del pasado, sino una profundización de la nueva orientación.

‘Debemos promover enérgicamente la construcción de un sistema industrial moderno y acelerar el desarrollo de nuevas fuerzas productivas’, declaró el Politburó.

Los grandes interrogantes son cómo se aplicarán estos cambios y cuáles serán las consecuencias políticas del cambio en unas condiciones en las que la estabilidad del régimen depende de su capacidad para proporcionar un avance económico constante.

Un reciente artículo de Bloomberg señalaba algunos de los rumores políticos que se están produciendo. En él se criticaba la gestión de la economía por parte del gobierno, en medio de una caída de la bolsa que ha afectado a los sectores más acomodados de la población, que constituyen una base social importante para el régimen.

En algunos de los mensajes se insinuaba incluso que un cambio en la cúpula del gobierno –una crítica implícita al presidente Xi Jinping– podría ayudar al mercado bursátil antes de ser eliminados.

También señalaba que los funcionarios y trabajadores de la administración, otra base de apoyo, estaban bajo presión debido a los recortes en sus primas por los problemas financieros de las autoridades gubernamentales locales. Han experimentado un descenso de los ingresos por venta de terrenos, de los que han dependido en gran medida, debido a la crisis inmobiliaria.

Las declaraciones de Yuen Yuen Ang, profesora de economía política china en la Universidad Johns Hopkins, citadas en el artículo, señalan algunos de los problemas a los que se enfrenta el Gobierno.

El peligro para Xi, dijo, es que ‘las consecuencias del declive del viejo modelo de crecimiento sean tan grandes que le impidan avanzar hacia el nuevo modelo de crecimiento’. La gran pregunta es: ¿puede hacer ese cambio lo suficientemente rápido?’.

Es dudoso que esa pregunta se responda en los informes que se presenten en la reunión de la APN de esta semana porque, aunque se han hecho llamamientos a un ‘desarrollo de alta calidad’ en medio de una aguda conciencia de los grandes problemas, no se han anunciado decisiones concretas sobre cómo afrontarlos.

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