La piedra lunar y la India británica (1857, 1868 y 1876)

por Philip V. Allingham

La acción principal de la novela La piedra lunar se desarrolla en los años 1848-49, en la época de la segunda guerra británica en la India, que estableció el control británico sobre ese país mediante la anexión de vastas zonas del Punjab. El prólogo, descrito como «Asalto a Seringapatam» y fechado en 1799, subraya la importancia de la historia en el relato. Una importante victoria inglesa en lo que fue la Cuarta Guerra Anglo-Mysore de 1789-99 marcó el inicio del gobierno de Arthur Wellesley como Gobernador General, quien se caracterizó por una diplomacia despiadada que extendía lo que Wellesley denominaba «el imperio» de la Compañía de las Indias Orientales. De hecho, la victoria en Seringapatam, como sabía Collins, representó el establecimiento de Inglaterra como la principal potencia en el subcontinente, confirmando al mismo tiempo la expansión y la explotación como práctica habitual de la compañía.

Introducción

Para Wilkie Collins, La Piedra Lunar es el símbolo de todas aquellas cosas por las que se esfuerza la humanidad, tanto materiales como espirituales. Comienza la novela explicando que la historia de la piedra lunar es una historia de robos. Al hacer que su narrador inicial afirme «que el crimen trae consigo su propia fatalidad» (cap. 4), Collins subraya el hecho de que la némesis acompaña a todo poseedor de la piedra lunar, que para sus poseedores europeos temporales es una baratija y una simple mercancía, pero que para sus fieles guardianes, los brahmanes, es un artefacto sagrado que no tiene precio. El gran diamante, que Collins, en su prefacio de 1868 a la edición del primer volumen, afirma que se basó en el «Orloff» de Rusia (el diamante de 190 quilates del cetro imperial ruso) y en el «Koh-i-Noor» de 105 quilates de la corona británica (fue denominado «Koh-i-Noor» -que significa «montaña de luz»- por el conquistador persa Nadir Shah cuando lo adquirió, empleando la astucia, del emperador mogol en 1739), nunca perteneció realmente a Inglaterra, y la novela comienza con el relato de sus diversos robos. Empieza en la India con el robo de la gema por parte de Herncastle en una batalla (las primeras líneas están específicamente «escritas en la India») y se cierra con el relato de Murthwaite (fechado en 1850) sobre la restauración del reluciente «Diamante amarillo» en la frente de la deidad hindú de la Luna «tras un lapso de ocho siglos».

Contextos históricos de la joya

El primer colono sij del Reino Unido, el maharajá Duleep Singh, último gobernante del reino sij del Punjab, «gobernó el Punjab durante seis años antes de ser destronado en 1849, después de que los británicos se anexionaran su país». El sij exiliado se hizo amigo de la reina Victoria, que fue madrina de varios de sus hijos. Regaló al Reino Unido el diamante Koh-i-Noor, que es la pieza central de la corona de la Reina Madre. La fecha del relato de Murthwaite puede resultar irónica, ya que en 1850 el maharajá sij, exiliado de la India tras la guerra anglosajona de 1848-9, regaló la gema a la reina Victoria en una solemne ceremonia de Estado en el Palacio de St. James «para conmemorar el doscientos cincuenta aniversario de la fundación de la Compañía de las Indias Orientales por la reina Isabel I».

La India como civilización antigua

Antes de que Herncastle la consiguiera en el asedio de Seringapatam en 1799, la piedra ya había pasado por las manos de varios conquistadores. La narración inicial transforma el objeto sagrado en un símbolo de riqueza y poder que ningún simple mortal debería poseer, pero que, a pesar de su maldición, guerreros de varias naciones han tratado de adquirir. De hecho, poseer lo que nadie debería poseer no hace más que aumentar el atractivo de la piedra lunar.

La conexión de las propiedades de la piedra lunar con “la antigua Grecia y Roma” (capítulo 2) es el primer indicio de que la India no es una serie de pequeños principados bárbaros y atrasados, sino una antigua civilización. El ejército británico que irrumpe en Seringapatam bajo el mando del general Baird, al que los lectores veríamos normalmente como el Marlow de Conrad en El corazón de las tinieblas, que considera a Mr. Kurtz como portador de la antorcha y del estandarte de la ley, la ciencia, la tecnología, la religión y la cultura europeas, no era, según da a entender Collins, mejor que aquellos invasores musulmanes de la India del siglo XI bajo el mando de Mahmud de Ginzi, que cometieron un acto de vandalismo y sacrilegio gratuito al saquear «el santuario de la peregrinación hindú y la maravilla del mundo oriental». Oímos hablar de la barbarie y la «rapacidad de los mahometanos conquistadores» y luego nos encontramos con el coronel Herncastle después de que se nos diga que el ejército británico ha convertido a los defensores musulmanes de la ciudad en un «montón» de cadáveres. En definitiva, absurdo, insensato, acalorado, Herncastle hace el ridículo cuando se jacta ante sus compañeros «de que deberíamos ver el Diamante en su dedo» (cap. 3), pues es evidente que no tiene ni idea de las dimensiones del objeto sagrado que codicia y por el que chorrea la sangre para alcanzarlo, pero que nunca podrá disfrutar. Deshonrado para siempre, Herncastle se ve obligado a renunciar a su cargo en la Guardia antes de cumplir los 22 años, dedicando el resto de su vida a la búsqueda hedonista del placer.

Irónicamente, hasta el final de la novela nadie parece considerar a los tres brahmanes como los legítimos custodios de la gema. Mientras Herncastle lega maliciosamente la piedra a Rachel Verinder para castigar a la familia que le rechazó, los brahmanes arriesgan sus almas inmortales haciéndose pasar por miembros de una casta inferior (malabaristas y músicos) para recuperar la gema, dedicando sus vidas al servicio de su dios. La Piedra Lunar saca a relucir lo peor de los que pretenden apropiarse de ella: pone de manifiesto la hipocresía del aparentemente caritativo, piadoso y cristiano Godfrey Ablewhite, que se desenmascara en la muerte, un sensualista y hedonista tan burdo como el propio Herncastle. A través de las figuras del engañoso Godfrey Ablewhite y de la señorita Clack, que reparte folletos, Collins lleva a cabo un ataque contra el cristianismo organizado «como expresión de todo lo que más le disgustaba de su sociedad» ( Peters 305).

La piedra lunar como crítica al imperialismo británico

En The King of the Inventors: A Life of Wilkie Collins, Catherine Peters considera que la novela La piedra lunar subvierte no solo las convenciones de la novela sensacionalista (el subgénero en cuya creación Collins había sido fundamental), sino también los principios tradicionales del imperialismo británico del siglo XIX. Los brahmanes no son primitivos descerebrados y el ejército británico no interviene para evitar el derramamiento de sangre entre facciones rivales. Los ingleses conquistadores no son seres superiores e iluminados que intentan otorgar los beneficios de la cultura europea y la moral cristiana a unos salvajes ignorantes. Mientras que el centro de la novela sensacionalista había sido la indiscreción sexual (ilegitimidad, bigamia, adulterio), el centro de La piedra lunar es el crimen y su detección. Tal vez el nuevo género y las actitudes ambivalentes de Collins deban algo al contexto en el que sus lectores habrían visto cualquier tema relacionado con la India después de la rebelión de los sepirotas de 1857, acontecida por la incapacidad de los ingleses de comprender la naturaleza profundamente religiosa de los musulmanes e hindúes de la India.

El asalto al Seringapatam, en 1799, que establece la importancia de la piedra lunar y la maldición que sigue a su mal uso, formó parte del continuo interés por la India. El motín de los sepoy en 1857 –Collins lo había abordado en su A Sermon for Sepoys– demostró la calidad de polvorín de esta valiosa “propiedad” y también proporcionó a los escritores ingleses la idea del “indio asesino”. Collins había demostrado además su interés por las cuestiones indias al escribir con Dickens The Perils of Certain English Prisoners [en el número especial de Navidad de 1857 de Household Words], cuyo tema real es la India. (Karl 10)

A la rebelión de las tropas nativas en mayo-agosto de 1857, el colaborador literario y mentor de Collins, Charles Dickens, había respondido con una desagradable mezcla de patrioterismo y violencia rabiosa;

le dijo a la Srta. Coutts que deseaba ser Comandante en Jefe en la India y «… que debería hacer todo lo posible para exterminar a la Raza sobre la que recae la mancha de las últimas crueldades… con toda la prontitud conveniente y la misericordiosa rapidez de ejecución, para borrarla de la humanidad y arrasarla de la faz de la Tierra… » No es frecuente que un gran novelista recomiende el genocidio…

Una interpretación poscolonial, como la que ofrece el gobierno de la India, basada en las depredaciones religiosas, económicas y culturales de Gran Bretaña en el subcontinente indio, probablemente no se le habría ocurrido a los primeros lectores de Collins. Tras la guerra de las Malvinas y la rendición de Hong Kong por parte de Gran Bretaña, es fácil leer La piedra lunar de Collins como un testimonio de la explotación imperialista por parte de Gran Bretaña de la mayor joya de la corona de la Reina-Emperatriz, la India, aunque ésta no se convirtió formalmente en emperatriz hasta la Ley de Títulos de Disraeli de 1876. De hecho, Su Majestad no respondió a las atrocidades de los nativos en la Rebelión de los Sepoy con nada parecido a la ferocidad de Dickens:

Había sido una de las pocas personas en Gran Bretaña que no se unió al clamor por la matanza indiscriminada de indios en venganza por el asesinato de mujeres y niños británicos en Cawnpore y otros lugares; y ella y el Príncipe Alberto apoyaron al Gobernador General de la India, Lord Canning, cuando despertó una tormenta de indignación en Gran Bretaña por su proclamación en la que instaba a los comandantes en el campo a mostrar cierta moderación en el número de ejecuciones. La Reina era muy consciente de sus deberes para con sus súbditos indios, y aquí, como en Gran Bretaña, creía en su ideal de gobierno paternalista. (Fraser)

No importa hasta qué punto la mayor joya de la corona de Victoria o de cualquier otro monarca del siglo XIX fuera el Koh-i-Noor (que aún hoy se encuentra en la Torre de las Joyas de la Torre de Londres, y que fue presidido desde su retiro del ejército en 1897 hasta su muerte en 1909 por Sir Hugh Gough, Guardián de las Joyas de la Corona, que como joven subalterno presenció la ejecución de los primeros 85 rebeldes sepoy en Meerut el sábado 9 de mayo de 1857), la mítica Piedra de la Luna de Collins representa una India que no es la democracia más poblada del mundo tal como la conocemos hoy, sino la India del Raj. Para los lectores de Collins, ya sea el lector común por entregas de All the Year Round del 4 de enero al 8 de agosto, o el lector más privilegiado del triplete (16 de julio de 1868), la mención de la India habría evocado instantáneamente los terribles acontecimientos del motín de 1857 del gobernante musulmán Bahadur Shah Zafar tratando impotentemente de contener a las tropas nativas rebeldes después de que éstas se hubieran vuelto pérfidamente contra sus oficiales en mayo de 1857, y del gobernante hindú Nana Sahib negociando falsamente una tregua con la guarnición de Cawnpore el 27 de junio de 1857, para luego ordenar una mortífera fusilería dirigida a los hombres supervivientes del asedio al recinto europeo, y el desmembramiento el 15 de julio de todas las mujeres y niños supervivientes. ¿Podrían los lectores de Collins, recordando los horrores de Bibighar, un pozo abarrotado hasta los quince metros de profundidad con los cuerpos mutilados de sus compatriotas, y el subsiguiente asedio de Lucknow, identificarse con los fieles brahmanes de la novela? La sangre de 15 oficiales, 448 soldados rasos, tres esposas de oficiales, 43 esposas de soldados y 55 niños brotó de ese pozo y reverberó durante todas las décadas siguientes del Raj. La locura que llevó a los leales cipayos a rebelarse contra los oficiales que confiaban en ellos (una rebelión desencadenada por la insensibilidad británica hacia las tropas islámicas e hindúes, para las que tocar los cartuchos de los rifles Enfield engrasados con grasa de cerdo y de vacuno significaría la pérdida de la casta) se pasaría por alto desde el principio y acabaría siendo absorbida por el mito de los rebeldes sedientos de sangre y delirantes, tan bien captado y difundido por Dickens y Collins en Los peligros de ciertos prisioneros ingleses (diciembre, 1857).

En el «Prefacio» de la edición del primer volumen, Collins intenta socavar la noción de que una causa sobrenatural externa, una maldición, motiva el mal que conlleva el intento de poseer la Piedra de la Luna, argumentando en su lugar una causalidad del carácter:

La conducta seguida, en una emergencia repentina, por una joven, proporciona la base sobre la que he construido este libro.

El mismo objetivo se ha tenido en cuenta en el tratamiento de los demás personajes que aparecen en estas páginas. Su conducta, en las circunstancias que los rodean, se muestra como (lo que probablemente habría sido en la vida real) a veces correcta, a veces incorrecta. Acertada o equivocada, su conducta, en cualquiera de los casos, dirige igualmente el curso de las partes de la historia en las que están involucrados».

Devuelta a sus propios guardianes, luego repuesta en la frente del dios de la Luna, la piedra lunar se convierte una vez más en un significante metafísico más que capitalista. Solo al final el lector se ve obligado a ver la muerte de Godfrey Ablewhite como poéticamente justa y a los brahmanes como heroicos conservadores capaces de un gran sacrificio personal: han «perdido su casta, al servicio del dios». El dios había ordenado que su purificación fuera la purificación mediante la peregrinación». Habiendo estado constantemente juntos toda su vida, el trío parte en direcciones separadas: «Nunca más debían mirarse a la cara». Con la excepción de los amantes, Rachel Verinder y Franklin Blake, que siempre se estimaron mutuamente antes que el diamante, los «poseedores» occidentales de la piedra los consideramos ahora ladrones, charlatanes y vendedores. La adquisición de la gema por parte de Herncastle mediante el engaño y el asesinato establece el patrón de los repetidos robos como símbolo de las depredaciones imperiales de Inglaterra y la propia Piedra de la Luna como el símbolo de un crimen nacional más que personal. Para Collins y, en última instancia, para sus lectores menos prejuiciosos y más abiertos, el Raj británico no es civilizador y benévolo, sino el imperialismo económico y militar en su máxima expresión. La piedra lunar se convierte así en un signo semiótico cuyos significados van más allá de las percepciones culturales erróneas y las hegemonías. Como ídolo, inspira la fe en la comunidad de creyentes; como baratija inútil, excita los pecados cristianos de la lujuria, la envidia, la codicia e incluso el asesinato.

Héroes y villanos

En contraste con el desinterés de los brahmanes, el placer sensual y el amor propio motivan a Godfrey Ablewhite como lo hicieron con el coronel Herncastle, y frustran la recuperación del diamante. La colorida y exótica historia de la piedra, que se convierte en su significado, abre y cierra la novela. La historia de la piedra lunar es una fábula, un cuento con moraleja. El grueso de la novela no es más que el capítulo europeo de esa historia. La predicción del desastre que le ocurrirá a cada propietario sucesivo implica que la historia de la gema es la de robos sucesivos: esta predicción, basada totalmente en las limitaciones de la naturaleza humana, es una maldición para todos menos para Franklin Blake y Rachel Verinder. El amor desinteresado de Rachel, que la lleva a sacrificar su honor por el bien de su amado (al que cree erróneamente que es un ladrón), es paralelo a la dedicación religiosa de los brahmanes, de modo que el amor romántico se convierte en el equivalente occidental de la reverencia oriental. Al igual que los santones recuperan el diamante para restaurar los poderes de su deidad, Franklin Blake recupera el respeto de Rachel, perdido durante un tiempo por un error de juicio plausible pero engañoso, basado en ver pero no entender. La piedra lunar se convierte en un catalizador de crecimiento emocional y moral para los únicos europeos que no la han codiciado.

En La piedra lunar, la India cumple una función muy parecida a la de ciertos elementos de la ficción gótica. Su carácter misterioso, su inflamabilidad, su condición de lugar de maldiciones y presagios, aportan el trasfondo que antaño tenían los castillos, las zonas remotas, los pasadizos sinuosos, los asesinos de tipo mediterráneo y las premoniciones medievales. El diamante de la piedra lunar está profundamente arraigado en la superstición, ya que estaba engarzado en la frente de un dios indio de cuatro manos que tipificaba la luna. Cumple algo parecido a la función de la estatua de El castillo de Otranto de Walpole, que inició el género gótico. La conexión con la India, sin embargo, dio a Collins una dimensión adicional para su novela de detección de crímenes, ya que sugería imágenes de luz y oscuridad, aspectos de la superficie frente a la subsuperficie, acontecimientos externos frente al fondo, la historia y las sombras. La estrategia india reforzaba la presión del pasado sobre el presente…. (Karl)

El Raj británico desapareció como resultado directo del altruismo y el idealismo de Mahatma Ghandi, un abogado educado en Gran Bretaña que se convirtió en campeón de los derechos civiles, luego en sabio hindú y después en libertador, que vio como ningún otro líder de su época la necesidad de la conciliación interracial si la India iba a salir de la sangrienta lucha interna y ocupar el lugar que le corresponde en la sociedad de las naciones. Hoy en día, La piedra lunar de Collins puede verse no como una respuesta a una insurgencia nacional o a la determinación europea de mantener al nativo en su lugar, sino más bien como una historia de amor entre dos personas que solo llegan a verse por lo que son después de juicios erróneos, malentendidos, engaños accidentales e intencionados y un considerable autosacrificio.

(Tomado de The Victorian Web )

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